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Medical News Today: ¿Qué es un linfoma? Causas, síntomas y tratamientos

Un linfoma es una forma de cáncer que afecta al sistema inmunológico, específicamente, es un cáncer en las células defensivas del sistema inmunitario llamadas linfocitos, un tipo de leucocito (glóbulo blanco). Hay dos tipos principales de linfoma y varios subtipos.

Encuentre en esta página herramientas para comprender de manera fácil toda la información relacionada con los linfomas, tanto Hodgkin como no Hodgkin.

This is a Spanish-language translation of the following article: What is lymphoma? Lymphoma causes, symptoms and treatments

¿Qué es un linfoma?

Un linfoma es un cáncer del tejido linfático (sistema linfático), el cual juega un papel principal en la activación de nuestro sistema inmunológico. Se caracteriza por la formación de tumores sólidos en el sistema inmune.1 Este tipo de cáncer afecta a las células inmunes llamadas linfocitos, que son un tipo de glóbulo blanco.

Estadísticas del Instituto Nacional de Cáncer en los Estados Unidos estiman que hay cerca de 20 casos de linfoma no Hodgkin por cada 100,000 personas dentro de la población estadounidense.2

Por su parte, el linfoma de Hodgkin es relativamente raro, con alrededor de tres casos por cada 100,000 personas.3

Es decir que aproximadamente 90% de los linfomas son del tipo no Hodgkin, mientras que un 10% son del tipo Hodgkin.

El cáncer hace parte de un grupo de más de 100 enfermedades, de las cuales todas comienzan con el crecimiento de células anormales. En lugar de morir en el ciclo de vida normal de una célula, las células cancerosas continúan dividiéndose en nuevas células anormales y crecen fuera de control.4

El cáncer del sistema linfático se clasifica por el tipo de células inmunes afectadas.

En el tipo de linfoma no Hodgkin, las células B y células T resultan afectadas, dichas células son tipos de linfocitos que desempeñan papeles especiales en la activación de la inmunidad. En los Estados Unidos, los linfomas de células B son mucho más comunes que los del tipo T.5

En el linfoma de Hodgkin, las células cancerosas son por lo general un tipo anormal de linfocitos B, conocidos como células de Reed-Sternberg. Existen varios subtipos del linfoma de Hodgkin, los cuales han sido clasificados por las diferencias observadas bajo el lente del microscopio, sin embargo un porcentaje muy alto de los casos se clasifica como linfoma de Hodgkin “clásico”.6

Este breve video en Youtube, producido por la Sociedad Americana de Hematología (ASH), nos muestra como se desarrolla un linfoma.

Datos generales sobre los linfomas

Encuentre aquí algunos datos generales acerca de los linfomas. Más detalles e información adicional en el cuerpo de este artículo.

  • Un linfoma es un cáncer que se desarrolla en los nódulos o ganglios linfáticos y en el sistema linfático.
  • Los dos tipos principales de linfoma son: no Hodgkin (aproximadamente el 90% de los casos) y Hodgkin (aproximadamente 10%).
  • La causa de un linfoma es aún desconocida, sin embargo se han identificado algunos factores de riesgo.
  • El síntoma principal es generalmente la inflamación de los ganglios linfáticos, la cual no desaparece (como sucede después de una infección).
  • El proceso de diagnóstico incluye la toma de una historia clínica con el ánimo de descartar otros problemas, palpar el cuerpo del paciente en busca de masas, y biopsias del área.
  • Los resultados de las biopsias junto con otro tipo de pruebas y exploraciones nos indicarán el tipo de linfoma y etapa en el cual se encuentra.
  • Los linfomas no se pueden prevenir, sin embargo, los índices de supervivencia después de tratamiento son altamente positivos.
  • Los tratamientos son similares a los utilizados en otros tipos de cáncer. Se incluye la quimioterapia, radioterapia y consumo de medicamentos especializados.
  • Algunos casos son tratados con trasplante de células madre en combinación de una alta dosis de terapia estándar.

Causas de un linfoma

En la mayoría de los casos de cáncer, los investigadores aun están tratando de entender que los causa, que los origina. Esta verdad también aplica para los linfomas, y aunque los médicos no saben cuál es su causa, señalan que es más probable que ocurra en cierto tipo de personas.5,7,8

Los investigadores médicos han identificado ciertos factores de riesgo que hacen más probable que un linfoma se desarrolle, aunque a su vez no se entienda el por qué:5,8

No Hodgkin

  • Edad: la mayoría de los linfomas no Hodgkin se presentan en personas mayores de 60 años
  • Sexo: los índices de linfomas no Hodgkin son variados dentro de los sexos
  • Etnicidad y ubicación: en los Estados Unidos, el afroamericano y el asiático-americano es menos propenso que el caucásico estadounidense a desarrollar esta enfermedad, a su vez esta enfermedad es más común en países desarrollados
  • Productos químicos y radiación: algunos productos químicos utilizados en la agricultura, al igual que la exposición a radiación nuclear se han identificado como factores de riesgo
  • Inmunodeficiencia: por ejemplo la causada por infección por VIH o adquirida en trasplante de órganos
  • Enfermedad autoinmune: en la cual el sistema inmune ataca a las células del propio cuerpo
  • Infección: ciertas infecciones virales y bacterianas aumentan el riesgo de desarrollar un linfoma
  • Visite la página de la Sociedad Americana contra el Cáncer para obtener más detalles sobre los factores de riesgo para el linfoma no Hodgkin.

Hodgkin

  • Mononucleosis infecciosa: Infección causada por el virus Epstein-Barr
  • Edad: dos grupos específicos son los más afectados, por un lado las personas en sus 20 años y por el otro los mayores de 55 años
  • Sexo: ligeramente más común en los hombres
  • Ubicación: más común en los Estados Unidos, Canadá y norte de Europa, menos común en Asia
  • Familia: el riesgo de desarrollar esta enfermedad es ligeramente más alto si un hermano la ha padecido, este riesgo puede incrementarse aun más en el caso de ser un gemelo idéntico
  • Nivel económico: personas de mayor estatus socioeconómico presentan mayor riesgo de desarrollar la enfermedad
  • Infección por VIH
  • Visite la página de la Sociedad Americana contra el Cáncer para obtener más detalles sobre los factores de riesgo para el linfoma Hodgkin.

Signos y síntomas

Los linfomas pueden desencadenar un número variado de síntomas, muchos de los cuales podrían también relacionarse con otras condiciones. Por esta razón es importante comunicar a su médico todos los síntomas que se presenten.

Lymph nodes
Los ganglios linfáticos en el cuello pueden inflamarse durante un resfriado o una gripe. Tenemos muchos otros nodos linfáticos en todo el cuerpo.

El síntoma más común de un linfoma es la inflamación de los ganglios linfáticos, lo cual generalmente es indoloro, sin embargo puede ser doloroso para algunas personas e incluso este dolor puede incrementarse después del consumo de alcohol.9

Quizás usted está familiarizado con este síntoma ya que los ganglios linfáticos del cuello (comúnmente denominados como “glándulas”) pueden inflamarse durante algunas infecciones, como por ejemplo en un resfriado, donde posteriormente la inflamación disminuye, lo cual no sucede cuando se trata de un cancer.6

Los ganglios linfáticos hacen parte del sistema linfático inmune y estos se encuentran a lo largo de todo nuestro cuerpo, sin embargo la inflamación de un linfoma puede ser más notable y común en las siguientes áreas:7,9,10

  • Cuello
  • Axila
  • Ingle.

Otros síntomas que pueden experimentar las personas con linfomas son los siguientes:9,11

  • Sudoración excesiva, especialmente por la noche, llegando incluso a dejar las sabanas empapadas de sudor
  • Altas temperaturas corporales/ Fiebres recurrentes
  • Pérdida repentina de peso sin explicación obvia
  • Picazón, la cual puede empeorar después del consumo de alcohol
  • Tos o dificultad para respirar
  • Dolor abdominal o vómitos después del consumo de alcohol
  • Pérdida del apetito
  • Fatiga.

Pruebas y diagnóstico

Un linfoma no es el tipo de cáncer que se espera aparezca en individuos de la población saludable.5,6

Ultrasound neck scan
A través de una ecografía se pueden producir imágenes de un tumor en los ganglios linfáticos.

Los médicos pueden investigar a fondo un linfoma cuando un paciente presenta los signos y síntomas mencionados anteriormente.

Esta investigación comenzará por la toma de una historia clínica para la cual se harán preguntas que ayuden a descartar otras explicaciones para los síntomas. Así limitaremos:5,6

  • Posibles factores de riesgo
  • Antecedentes familiares
  • Otras condiciones médicas.

Un examen físico será el siguiente paso en todos los casos en los que haya una sospecha de linfoma, se palpará en las zonas del cuerpo en la que puedan sentirse ganglios linfáticos inflamados. El médico también palpará alrededor del abdomen para examinar el bazo y el hígado.5,6

Durante el examen físico, el médico buscará signos de infección cerca de los ganglios linfáticos, ya que la mayoría de los casos de inflamación pueden ser una consecuencia de una infección.5,6

Pruebas de laboratorio – biopsia

Si hay una sospecha de linfoma, porque, por ejemplo, la inflamación se ha mantenido después de haberse descartado una infección, la biopsia definitivamente nos ayudara a confirmarla o descartarla a través de un examen de laboratorio en el cual se examinará una muestra de tejido linfático con un microscopio.5,6

La biopsia también ayudará a identificar el tipo particular de linfoma, y de esta manera obtener una guía para su pronóstico y tratamiento.5,6

Los tipos de biopsia más comunes son:5,6

  • Biopsia escisional: el cirujano extirpa completamente un nódulo linfático para su análisis
  • Biopsia incisional: el cirujano extirpa sólo una parte del tumor linfático sospechoso.

Dependiendo de la zona de operación el tipo de anestesia a utilizarse puede ser local, sedación o anestesia general.

Menos frecuente es también realizada la biopsia mínimamente invasiva, la cual es guiada a través de agujas y se conoce como “biopsia con aguja fina” o “biopsia con aguja gruesa”.5,6

Otro examen que se puede ordenar es un análisis de sangre para comprobar el número de células blancas presentes, como también radiografías de tórax para observar el comportamiento de los ganglios linfáticos inflamados.12

Si el diagnóstico de linfoma ya ha sido confirmado por biopsia, será necesaria la realización de otras pruebas que ayuden a determinar la etapa del cáncer como también si este se ha diseminado a otras partes del cuerpo (metástasis).

Para determinar la etapa del cáncer se utilizarán algunas de las siguientes opciones, según el caso:5,6,11,12

  • Exámenes de sangre: incluyendo conteo sanguíneo completo (CSC), recuento de glóbulos blancos, niveles de proteína, pruebas de función hepática, pruebas de función renal, nivel de ácido úrico, y concentración de lactato deshidrogenasa (LDH)
  • TC (Tomografía computarizada de imágenes de rayos X): exploraciones del tórax, abdomen y pelvis, utilizando en algunos casos medio de contraste para mejor visualización de la zona
  • IRM (Imagen por resonancia magnética): para imágenes detalladas de los tejidos
  • Ultrasonido (Ecografías): para la exploración de los tumores
  • TEP (Tomografía por emisión de positrones) de exploración: en la cual la sustancia radioactiva busca el cáncer
  • Biopsia de médula ósea: para verificar si hay señales de linfoma en la muestra
  • Punción lumbar: Asistido por anestesia local y a través de una aguja larga y delgada se retira un poco de líquido cefalorraquídeo, el cual es posteriormente analizado en busca de linfoma.

Estos tipos de pruebas permiten a los médicos entender de qué tipo de cáncer se trata y la etapa en que este se encuentra.

Los oncólogos usan sistemas de clasificación para todos los tipos de cáncer. En los linfomas cuatro etapas han sido identificadas (I-IV), donde cada una corresponde a la propagación del cáncer.

Las siguientes son descripciones básicas de cada etapa:5,6

  • Etapa I: el tumor está localizado y confinado en un área específica
  • Etapa II: hay propagación limitada del linfoma, permaneciendo en un lado del diafragma
  • Etapa III: hay propagación del cáncer a ambos lados del diafragma, o a un área u órgano cercano al tumor primario
  • Etapa IV: el linfoma se ha diseminado más allá del sistema linfático, a otras partes del cuerpo.

Cada etapa proporciona una descripción adicional de acuerdo a los síntomas particulares presentados, ya sea con A o B añadido a esta descripción. La B denota un tipo de cáncer que está generalmente en un estado más avanzado que A y se caracteriza por los siguientes síntomas (sin estos síntomas el linfoma se considera tipo A):5,6

  • Pérdida injustificada de peso, más del 10 % en los últimos 6 meses
  • Fiebre inexplicable, de al menos 100.4 °F (38 °C)
  • Sudoración nocturna.

Tratamiento y prevención

Prevenir un linfoma no es posible ya que hasta el momento sus causas son desconocidas y los factores de riesgo que se han identificado, con excepción de la infección por VIH o el virus de Epstein, son en gran parte inevitables.5,6

Existe un número amplio de opciones en cuanto a tratamiento contra los linfomas, muchos de los cuales también se utilizan para batallar contra otros tipos de cáncer.

Aunque las estadísticas no pueden predecir el éxito del tratamiento de una persona en particular (el cual depende de numerosos factores, incluyendo la etapa del cáncer), las cifras muestran índices positivos de recuperación en la batalla contra los linfomas:2,3

  • Más de dos tercios de las personas diagnosticadas con linfoma no Hodgkin sobrevivirán durante cinco años
  • Esta tasa de supervivencia de cinco años es aún mayor para el linfoma de Hodgkin, en un poco más de 85%.

Las siguientes opciones de tratamiento son posibles para los pacientes con linfoma:5,6

  • Quimioterapia
  • Terapia inmunológica con anticuerpos monoclonales junto con medicamentos biológicos
  • Radioterapia
  • Trasplante de células madre
  • Cirugía en un número limitado de casos.

Tanto para linfomas tipo Hodgkin como no Hodgkin, una larga lista de medicamentos están disponibles para su uso en la quimioterapia, estos pueden administrarse por vía oral o a través de inyecciones, usualmente en ciclos de tratamiento ambulatorio que permiten períodos de descanso.5,6

Es usual la combinación de medicamentos, los cuales se denominan con las abreviaciones de las primeras letras de su nombre.5,6

La quimioterapia es combinada a menudo con otros tratamientos, como la radioterapia y la inmunoterapia.

La radioterapia, o terapia de radiación, consiste en dirigir cuidadosamente rayos X de alta potencia sobre los linfomas para destruir así las células cancerosas.

La inmunoterapia es el uso de terapias biológicas que ayudan a estimular el sistema inmunológico, en algunos casos, también suministra versiones artificiales de algunas partes de nuestro sistema inmune. Nuevamente, el objetivo es matar o reducir el crecimiento de las células cancerosas.5,6

Algunos medicamentos son anticuerpos monoclonales, proteínas artificiales que provocan la respuesta inmune, muchos de los cuales están disponibles para las personas diagnosticadas con linfoma.

En el linfoma no Hodgkin, algunos medicamentos biológicos pueden utilizarse en casos donde otros tratamientos han fallado. Estos incluyen agentes inmunomoduladores como la talidomida y la lenalidomida.5,6

Un número inferior de casos de linfoma son tratados mediante el trasplante de células madre. Este proceso permite suministrar altas dosis de quimioterapia y radioterapia para aquellos casos que no han respondido al tratamiento estándar.

Altas dosis de tratamiento por lo general causaran efectos secundarios en la médula ósea, sin embargo el trasplante de células madre administrado después del tratamiento nos ayudara con la restauración de esta. La infusión de células madre nos promete que nuevas células sanguíneas puedan producirse.5,6

Todos los tratamientos contra el cáncer producen efectos secundarios, muchos de los cuales se consideran graves. Antes de iniciarse un tratamiento deben ponerse en una balanza los beneficios de este y sus potenciales resultados negativos. Los beneficios de un tratamiento siempre deben ser mayores a los riesgos que este pueda desencadenar.

Escrito por Markus MacGill

Traducido por Mariangela Márquez

Leer el artículo en Inglés

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